¿Qué impacto genera el fuego sobre el suelo y en la recuperación del bosque?

El efecto más evidente que deja a su paso un fuego forestal es la desaparición del bosque. Pero muchos otros elementos del mismo pueden verse afectados, entre ellos, el suelo. El suelo es una delgada y fina capa, que es fundamental para la vida, y cuya pérdida es prácticamente irreversible.

Volviendo a la pregunta ¿qué impacto tiene el fuego sobre el suelo y en la recuperación del bosque? se han de distinguir dos tipos de impacto para poder responderla:

Impacto Directo: El generado por el calor emitido con la propia quema (duración e intensidad del incendio) al suelo

Impacto Indirecto: La ausencia de la cubierta vegetal y del mantillo, que previamente eran los responsables en proteger el suelo frente a la erosión.

El efecto directo de la quema suele tener especial incidencia, al menos temporal, sobre la biología del suelo, muy sensible incluso a temperaturas moderadas. Recordemos que el suelo alberga una cuarta parte de la biodiversidad de la Tierra y que es fundamental para el funcionamiento de los ecosistemas. Otras propiedades del suelo pueden verse afectadas de forma directa por el calor, como la estructura y el C orgánico, relacionados con la hidrología del suelo y el cambio climático. Por suerte, la gran inercia térmica del suelo condiciona que este efecto directo sea superficial.

Como efecto indirecto, destacaremos que un bosque quemado ya no puede cumplir con su función protectora del suelo frente a la lluvia y, como resultado, es habitual ver un aumento de la escorrentía* y la erosión del suelo, además de las cenizas que lo cubrían, más o menos ricas en C orgánico y nutrientes, lo que genera el progresivo empobrecimiento del ecosistema forestal. Estos efectos también inciden aguas abajo, incluso en zonas no quemadas.Una reiteración de los procesos de quema y erosión, pueden conducir a la pérdida del suelo, el afloramiento de la roca y, por tanto, dificultar la recuperación de la vegetación.

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Zona afectada por un incendio en el Pirineo Central (Mondoto). Se puede observar la abundancia de afloramientos rocosos, indicador de la escasez de suelo.

*Escorrentía: Agua de lluvia que circula sobre la superficie del suelo cuando se sobrepasa  su capacidad de infiltración.

Autor: David Badia Villas, Escuela Politécnica Superior de Huesca (Universidad de Zaragoza)